Le tournoi le plus difficile à défendre


PONTE VEDRA BEACH, Floride – Gagner le championnat THE PLAYERS est difficile. Il est apparemment impossible de le sauvegarder.

Le Championnat des JOUEURS 2020 est la 47e édition de l’événement phare du PGA TOUR et, à ce jour, personne n’a réussi à défendre le titre avec succès. Et ce malgré des noms énormes tels que Jack Nicklaus et Tiger Woods qui figurent parmi la liste des champions.


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LES JOUEURS font de loin le plus grand nombre d’années sans défense de titre sur le calendrier actuel de la PGA TOUR, devant le TOUR Championship et le Sanderson Farms Championship, chacun passant 33 ans sans défense réussie. Le prochain sur la liste est le Wells Fargo Championship à 17 ans.

Comparez maintenant cela aux résultats récents d’autres grands tournois du calendrier – Brooks Koepka se répétant en tant que vainqueur de l’US Open en 2018 et vainqueur du championnat PGA la saison dernière; Padraig Harrington a répété en tant que champion Open en 2008; et Woods se répétant en tant que champion des Masters en 2002. En fait, depuis le premier championnat THE PLAYERS en 1974, 10 grands gagnants se sont défendus avec succès.

Pour être juste, il y a plusieurs gagnants aux JOUEURS, comme le triple champion Nicklaus (1974, 1976, 1978) et le double vainqueur Woods (2001, 2013), Steve Elkington (1991, 1997), Davis Love III (1992 , 2003), Hal Sutton (1983, 1996) et Fred Couples (1984, 1996) mais personne n’est allé de pair. La distance moyenne entre chaque victoire pour les deux gagnants de TPC Sawgrass est de 11 ans.

Les trois titres de Nicklaus sont survenus avant le passage permanent à TPC Sawgrass en 1982, mais la familiarité avec le cours de Pete Dye n’a pas facilité la tâche de répéter. On pourrait dire que c’est encore plus difficile.

Le meilleur résultat pour un champion en titre est une égalité pour la cinquième place, réalisée par Nicklaus en 1977 (de l’autre côté de la rue au Sawgrass Country Club), Tom Kite en 1990 (au TPC Sawgrass) et Sutton en 2001 (également au TPC Sawgrass). Ils sont trois des six premiers parmi les 10 premiers par des champions la saison suivante.

Peut-être que la meilleure chance était Mark McCumber, qui n’était qu’à deux coups derrière après 54 trous en 1989. Il n’était encore qu’à deux coups de retard dimanche mais n’a pas réussi à faire un birdie dans la dernière ligne droite. Au lieu de cela, deux bogeys lui ont laissé un tour final 74 et quatre coups derrière le vainqueur Kite.

D’autres qui avaient une chance décente: Nicklaus en ’77 (trois tirs en arrière à travers 54 trous, puis a tiré un tour final 72 pour reculer de quatre) et Kite en ’90 (trois en arrière par 54 trous avant un 73 dimanche lui a laissé sept à la dérive).

Et puis il y avait Craig Perks, qui avait surpris tout le monde en 2002 quand il avait 3 sous les trois derniers trous avec un seul putt. Perks a joué pour l’aigle le 16, a fait un putt de birdie de 25 pieds le 17, puis a joué pour le pair le dernier pour gagner par deux.

Un an plus tard, il était un hors du rythme après le premier tour et seulement deux de retour à travers 36 et 54 trous. Malheureusement pour le Néo-Zélandais, il a bogué le troisième et triplé le quatrième dimanche en route vers une finition 76 et T17.

Alors pourquoi est-ce si difficile? Eh bien, cela se résume à deux choses simples.

1. Le terrain

Le championnat des joueurs est 144 des meilleurs joueurs du monde, composé principalement des vainqueurs du tournoi PGA TOUR au cours des 12 derniers mois, du top 50 mondial, des 125 meilleurs joueurs de FedExCup de la saison dernière et de ceux du top 10 de la FedExCup actuelle saison pas déjà exonérée entre autres. En d’autres termes… il est empilé.

“Il y a beaucoup d’événements où vous pouvez … réduire le champ à 25 ou 30 joueurs et dire que c’est le groupe qui a les meilleures chances cette semaine”, a déclaré le champion de 1988, Justin Leonard. «Mais ici, ce groupe est comme 144 personnes parce que tout le monde ici dans ce tournoi a la capacité et le jeu de gagner. Si quelqu’un vous donne un pari, faites le pari sur le terrain cette semaine, car tout le monde ici a une chance de gagner. »

2. Le cours

TPC Sawgrass refuse de donner un parti pris à un type de joueur. Vous ne pouvez pas et ne pourrez pas vous contenter du fonctionnement d’une ou deux parties de votre jeu. Vous en avez besoin.

«Il y a des endroits où vous pouvez faire semblant et vous déplacer, mais pas ici. Cet endroit, vous devez être au top de votre jeu physiquement et mentalement, point final, et c’est juste une chose incroyablement difficile à faire », a déclaré le champion de 1999, David Duval. «Et d’année en année, les conditions sont différentes. C’est juste une situation où si vous ne le faites pas, faute d’une meilleure façon de le dire, tirant sur tous les cylindres autour de ce parcours de golf, cela vous exposera. C’est la beauté du design. “

Ajout du champion 2015 Rickie Fowler: «J’ai vu quelque chose qui a été publié il n’y a pas longtemps sur les derniers champions ici et ce que les gars ont bien fait, que ce soit pour conduire le ballon, l’approche, le putting, le brouillage, et il n’y avait rien de vraiment remarquable une chose entre tous les joueurs. Certains gars ont frappé plus de fers sur le tee, certains gars ont frappé beaucoup de pilotes, certains gars ont bien joué, mais il n’y a pas une chose en particulier qui était nécessairement commune à tous. Pour moi, à la fin de la journée, c’est celui qui a le plus de contrôle et qui garde les choses simples, les fairways et les greens. »

«C’est un parcours positionnel et comme tout le monde frappe assez loin, nous allons tous en quelque sorte au même endroit. Donc, cela ouvre tout le champ avec une chance ici », a déclaré le champion de 2004, Adam Scott. «C’est très ouvert un peu comme l’Open Championship. Si vous êtes assez créatif… tout le monde a le pouvoir de contourner un parcours de championnat ouvert et vous ne maîtrisez pas non plus ce parcours de golf. »

Webb Simpson, le champion 2018, a déclaré que la dernière ligne droite ne pouvait pas être laissée de côté. Des changements récents ont fait en sorte que l’arrière du parcours puisse être gérable, mais toujours dangereux pour ceux qui souhaitent prendre un risque. Rory McIlroy, Kevin Chappell et Shane Lowry détiennent tous le record avec 7-moins 29s à partir de 2016. Fowler a terminé les quatre derniers trous birdie-eagle-birdie-birdie pour entrer dans des séries éliminatoires qu’il gagnerait finalement.

“C’est l’un de ces parcours où vous vous sentez si mal à l’aise et peu confiant avec une avance à un coup ou une avance à deux coups même avec quelques-uns à faire, par rapport à d’autres endroits où vous pouvez le mettre sur le régulateur de vitesse”, a déclaré Simpson. «Il peut se passer tellement de choses le 16, 17, 18 et vraiment maintenant à partir de 12 heures, c’est un par 4 pilotable. Le neuf de retour se présente donc comme un feu d’artifice.

«Même en 2018, quand j’avais une grosse avance, je ne me sentais vraiment pas à l’aise avant de l’avoir frappé sur le green le 17. Vous ne pensez pas vraiment aux mauvaises pensées, mais vous pensez avoir vu l’histoire, vous» J’ai vu des gars le frapper dans l’eau là-bas le 17 et en faire un gâchis. C’est pourquoi il est difficile de se défendre, car dimanche, tout le monde peut tirer à 6, 7, 8 sous. »

L’analyste de Golf Channel, Brandel Chamblee, a déclaré que ce genre de bataille mentale pour savoir quand attaquer et quand ne pas le faire est une partie importante du championnat.

«Les joueurs les plus droits sont généralement, du point de vue des compétences techniques, les plus arrogants, donc ils ne sont pas habitués à ne pas pouvoir faire les choses, car ils peuvent le faire. Mais vous arrivez ici et vous faites des erreurs de précision, d’arrogance et vous en payez le prix », a déclaré Chamblee. «Les frappeurs les plus longs sont les plus arrogants en matière de trajectoire. Ils peuvent résoudre des problèmes de trajectoire. Ils ont des coins entre leurs mains afin de pouvoir passer au-dessus de tout et autour de quoi que ce soit aux épingles difficiles, mais vous faites ici l’erreur de trajectoire ou d’angle à cause de votre distance et vous êtes puni.

«Ce terrain de golf est comme un Rubik’s Cube à cinq côtés. Personne n’est vraiment compétent dans ce domaine. C’est une bataille technique. C’est une bataille mentale. C’est une bataille psychologique. C’est une bataille de patience. Et il y a tellement de chance de gagner un tournoi de golf de toute façon, même sur des terrains de golf qui sont beaucoup plus préjudiciables au pouvoir. Mais sur un parcours de golf comme celui-ci, avec l’importance d’avoir une grande chance et ensuite la différence que vous auriez le comportement parfait absolu, une clarté absolument parfaite, un grand jugement, une grande compétence technique, de la chance de votre côté. Il est tout simplement extrêmement improbable que quelqu’un vienne ici et puisse le faire (deux ans de suite). »

Cela signifie-t-il que le gagnant de l’année dernière et le champion actuel de FedExCup, Rory McIlroy, est condamné? Il espère clairement que non, et le voit réellement comme une chance de faire partie de l’histoire.

«J’adorerais me donner une chance», a déclaré McIlroy plus tôt cette semaine. «Si je peux continuer à jouer comme je l’ai fait et me mettre en lice dimanche, ce serait quelque chose de plus pour jouer, ce qui serait plutôt cool.

«C’est une opportunité à coup sûr. Je ne pense pas que vous ayez jamais besoin d’une motivation supplémentaire lorsque vous venez à ce tournoi de golf, mais être le premier à défendre ici serait très cool. »

Très cool en effet.