La vie de tournée en Latinoamérica est folle, mais les golfeurs passent un moment plus sauvage que vous



Pour vraiment comprendre le PGA Tour Latinoamérica (LAT), il est nécessaire de vivre l’une des journées de voyage ornées qui définissent ce circuit lointain. Accélérant vers l’aéroport de Montego Bay, Michael Buttacovali a été écrasé dans une mini-fourgonnette avec une famille de quatre personnes. Le trophée qu’il avait remporté avec un 62 de clôture au Jamaica Classic était à ses pieds, et une poussette continuait de basculer et de s’écraser sur son épaule, bien que Buttacovali tressaillit à peine. “Si vous voulez survivre pendant cette tournée, vous devez être à l’aise d’être mal à l’aise”, a-t-il déclaré.

À 5 heures du matin, l’aéroport a commencé à faire le plein de joueurs dans l’uniforme non officiel des shorts, des t-shirts graphiques, des chapeaux avec le logo d’une équipe sportive de la ville natale et des baskets à la mode, bien que Harry Higgs, un 6’2 “, 235 lb. Un résident de Dallas qui est un peu dandy, faisait clignoter des mocassins à pampilles. Près de la porte d’embarquement, les joueurs latino-américains se sont regroupés autour des tables, sirotant délicatement de l’espresso. Les Yanks étaient affalés sur les chaises d’aéroport, échangeant des ragots sur la vie amoureuse de Lee Westwood et l’agence libre de LeBron James. Le Costa Rica est au sud-ouest de la Jamaïque, mais comme il n’y a pas de vols directs, cet équipage hétéroclite volait vers le nord pour se connecter via Miami. (Cela pourrait être pire; la semaine suivante, pour se rendre du Costa Rica à la République dominicaine, une recrue à court d’argent nommée Mike Balcar se rendrait d’abord à Houston puis à Toronto, un itinéraire absurde concocté par Orbitz pour lui sauver quelques centaines bucks.) Alors que les joueurs se précipitaient dans l’allée de l’avion, ils ont échangé des poignées de main élaborées avec leurs camarades assis, et les quelques-uns qui avaient accroché plus d’espace pour les jambes ont été salués pour leur “butin de la rangée de sortie”.

C’était une atmosphère conviviale, bien que ceux qui avaient des sièges aux fenêtres regardaient avec inquiétude le chargement des bagages. Le jeu hebdomadaire de «roulette de sac de golf» avait commencé; ces gars-là ne voyagent pas léger, et les petits avions qu’ils submergent sont habituellement en surpoids, ce qui entraîne le déchargement de nombreux sacs de golf à la dernière minute. “Il y a beaucoup de théories sur les sacs à enlever et pourquoi”, a déclaré Hans Reimers, un natif de l’Oregon âgé de 27 ans qui jouait sa deuxième saison en tournée. «Certains gars pensent qu’il est préférable de s’enregistrer en premier, de mettre le sac dans l’avion le plus rapidement possible. Certains pensent qu’il vaut mieux attendre jusqu’à la dernière minute pour que votre sac se faufile à la fin. C’est probablement juste aléatoire, ce qui le rend plus frustrant. “

Le voyage à Miami s’est déroulé sans incident, mais au fur et à mesure que les joueurs se sont rassemblés autour de la porte D23, une annonce a été faite que le vol vers le Costa Rica a été survendu et un bon de voyage de 500 $ serait remis à tout passager qui a abandonné son siège et a pris un vol le suivant Matin. Un bourdonnement a traversé la zone de la porte. L’argent est serré pour pratiquement tous les concurrents du LAT. Un nombre universellement cité pour remplir le calendrier de 18 tournois et 15 pays est de 40 000 $. Le sac à main pour chaque événement est de seulement 175 000 $, et en 2017, le principal gagnant de l’argent, Jose de Jesus Rodrigues, du Mexique, a dégagé 119 $, oo1, avec seulement 22 joueurs gagnant 40 000 $ ou plus … avant les taxes. Ainsi, la tournée regorge d’histoires de cartes de crédit épuisées et de bailleurs de fonds louches qui ont exploité de jeunes rêveurs désespérés.

Pourtant, passer 24 heures à Miami signifierait renoncer à un précieux entraînement au Costa Rica et avait besoin de temps pour s’acclimater aux températures torrides. Il n’y avait aucun preneur pour les 500 $. Quelques minutes plus tard, la valeur du bon a été augmentée à 700 $. Des sifflements et des applaudissements s’ensuivirent. Un groupe de compagnons de voyage du LAT, soudainement tentés, ont commencé à picorer leurs téléphones, vérifiant la politique d’annulation de leurs hôtels et voitures de location au Costa Rica. Pourtant, personne n’a bougé. Dix minutes se sont écoulées, puis une autre annonce: 1 000 $. Un homme sans affiliation à la tournée s’est précipité vers le comptoir pour prendre l’argent, mais il n’était pas à la hauteur du désespoir de Jonathan DiIanni, qui a sprinté par lui pour réclamer le bon. Toute la zone de la porte a explosé en hurlant et en hurlant. Avec un sourire béat, DiIanni a annoncé qu’en plus du grand, il obtenait une chambre d’hôtel gratuite et une poignée de bons de repas. “C’est comme aller à la loterie”, at-il dit. Plus tard cette semaine-là, DiIanni, un Carolinien du Nord de 24 ans avec un profond amour de la musique country, tirerait 75-70 pour rater la coupe de six coups.

Une journée de voyage en Uruguay pour Brad Gehl et le navigateur Bryan Martin.
Une journée de voyage en Uruguay pour Brad Gehl et le navigateur Bryan Martin.

La Classique du Costa Rica a été remportée par Tyson Alexander, 30 ans, fils de Buddy Alexander, champion amateur américain de 1986 et entraîneur de longue date en Floride. Tyson a remporté les événements du Hooters Tour en 2012 et 2014, mais sa percée dans le LAT l’a propulsé en tête de liste (58 738 $) alors que la tournée s’arrêtait pour les mois d’été torrides; la seconde moitié du calendrier s’étend de fin août à début décembre. Dans la victoire, il ressemblait à un vétéran fatigué qui sait que le golf dans les ligues mineures est une guerre d’usure. “Je viens de jouer assez solide et de rester à l’écart”, a déclaré Alexander, dont le grand-père Skip a été triple vainqueur du PGA Tour dans les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale. “De toute évidence, la victoire me fera sauter sur la liste d’argent, mais nous avons beaucoup de golf à jouer, beaucoup de saison à venir.”

Son caddie, Saul Mejia, était beaucoup plus extatique, publiant des dizaines de photos sur sa page Facebook. Mejia est originaire du Honduras et avait conduit trois jours pour se rendre au Costa Rica, dormant dans sa voiture en cours de route. Sur le LAT, tout le monde veut être ailleurs. “Mon rêve est d’être un caddie sur le circuit de la PGA, et vous devez commencer quelque part”, a déclaré Mejia par le biais d’un interprète. Il a ensuite proposé une réflexion qui pourrait servir de devise à l’ensemble de la tournée: «Ce fut un voyage long et difficile, mais cela en valait la peine.»

Le golf professionnel est aussi stratifié que le baseball professionnel. Le PGA Tour est les grandes ligues, tandis que le Web.com est l’équivalent des ligues mineures triple-A. Le LAT est un ballon à double A, à égalité avec le PGA Tour Canada (alias le Mackenzie Tour) et le PGA Tour China. Ces trois circuits de développement sont sous l’égide de la grande tournée et offrent les mêmes possibilités d’avancement: les cinq premiers finalistes sur les listes d’argent respectives gagnent des privilèges de jeu sur le Web.com Tour, tandis que ceux qui terminent de la sixième à la 50e bénéficient d’une spéciale considérations pour l’école Web Q. Pour les joueurs qui débutent ou qui tiennent le coup, la Chine est considérée comme l’endroit le plus simple pour passer au niveau supérieur, en raison d’un bassin de talents moins profond. Mais peu de joueurs des Amériques font le voyage. Les vols sont plus longs, la culture plus étrangère, des histoires troublantes sur la nourriture circulent et d’autres considérations subtiles pèsent lourd. «J’ai pensé à y aller», explique Michael Davan, originaire de l’Illinois, âgé de 29 ans, «mais avec le changement d’heure, il serait difficile de rester en contact avec ma femme. Quand je serais éveillée, elle dormirait et quand elle serait éveillée, je dormirais, et ce serait vraiment difficile pour nous. “

Le Canada est beaucoup plus facile à naviguer, mais de nombreux parcours sont courts et serrés et ne correspondent pas au style de jeu en roue libre privilégié par les jeunes d’aujourd’hui. Les taxes sont onéreuses et, avouons-le, Saskatoon n’est pas aussi sexy que Buenos Aires ou Rio de Janeiro. «Aucune offense au Canada», dit Samuel Saunders, originaire du Nouveau-Mexique qui a joué le Mackenzie Tour en 2015, «mais il y a tellement de belles femmes en Amérique latine.»

De gauche à droite, Daniel Barbetti, Tommy Cocha, Rafa Enchenique et Leandro Marelli ont leur propre moment volcanique au Fuego Maya Golf Course d'Antigua. À droite: le selfie de groupe obligatoire avec le Christ Rédempteur à Rio.
De gauche à droite, Daniel Barbetti, Tommy Cocha, Rafa Enchenique et Leandro Marelli ont leur propre moment volcanique au Fuego Maya Golf Course d’Antigua. À droite: le selfie de groupe obligatoire avec le Christ Rédempteur à Rio.

Il existe de nombreuses autres raisons pour lesquelles le LAT est l’aventure ultime du golf: les célèbres spots de surf au Costa Rica et au Nicaragua, la pêche au tarpon géant au Honduras, la lutte aux bras en position allongée sur l’équateur en Équateur, des coups de golf à l’ombre du Volcan de Fuego au Guatemala tandis qu’il éclate de cendres. Les lieux exotiques marient le Golf Channel avec le Discovery Channel, qu’il s’agisse de singes hurleurs dans les arbres au Costa Rica, de lézards de la taille d’un chien qui rôdent sur les parcours au Mexique, ou de capybara parcourant le parcours olympique de Rio. Rafa Becker, un Brésilien qui jouait à son golf universitaire dans l’État de Wichita, a été piqué par un scorpion dans son lit au Nicaragua (son colocataire Rodrigo Lee a conduit toute la nuit sur des chemins de terre pour l’amener à une clinique médicale primitive) tandis que Reimers a enrôlé quatre joueurs pour exterminer avec des tongs une énorme tarentule velue dans sa chambre au Honduras.

Les terrains de jeu sont étonnamment divers: vous pouvez vous faire asperger par les vagues dans le D.R. et a frappé le ballon sur des kilomètres à Quito, en Équateur, à 9 300 pieds au-dessus du niveau de la mer. Taillée dans une jungle verdoyante, la Jamaïque Cinnamon Hill ressemble à un décor de cinéma et, en fait, une cascade visible au verso neuf a fait une apparition dans le film 007 Vivre et laisser mourir. La visite visite deux chefs-d’œuvre d’Alister Mackenzie: le Jockey Club à Buenos Aires et le Golf Club d’Uruguay à Montevideo.

En ce qui concerne le prestige des tournois, le LAT éclipse facilement les événements sur les autres circuits de développement. Le Mackenzie Tour n’obtient que trois places à l’Omnium canadien, et le PGA Tour China aucune entrée aux WGC-HSBC Champions à Shanghai, mais le LAT accueille de nombreux championnats nationaux. Parmi eux, on peut citer l’Open d’Argentine, fondé en 1905, où Angel Cabrera et Eduardo Romero sont des habitués et d’anciens champions incluent Roberto De Vincenzo, Jimmy Demaret et Tom Weiskopf; et l’Open du Mexique, qui remonte à 1948 et a un appel nominal des gagnants qui comprend Lee Trevino, Billy Casper, Tony Lema, Ben Crenshaw et Bobby Locke.

Défis de stationnement à la plage péruvienne.
Défis de stationnement à la plage péruvienne.

Que ce soit l’Argentine, le Mexique ou tout autre arrêt sur le LAT, les joueurs sont payés en dollars américains. Mais il y a peu d’autres constantes, et des images et des sons inhabituels abondent. À Quito, les balles de champ sont cueillies à la main par des enfants intrépides qui galopent à pied alors que les joueurs continuent de frapper. Les caddies parlent souvent une langue ou un dialecte différent des joueurs, ou, comme en Jamaïque, avec un patois déroutant. (Les dreadlocks à la taille sont également une vue unique à l’intérieur des cordes.) Les joueurs du LAT parlent des différentes cuisines, mais certains portent des lingettes pour bébés dans leurs sacs de golf en cas d’urgence gastro-intestinale. (Un joueur, qui a supplié l’anonymat, a perdu le contrôle de ses intestins au milieu d’une manche et a été contraint de se dandiner dans quelques trous avant de trouver un porto pour jeter ses sous-vêtements souillés. Il est allé commando pour le reste du tour… en pantalon blanc. Vraiment un profil de courage.) Survivre à la chaleur et à l’humidité peut nécessiter des solutions localisées. En Jamaïque, les barmans du club-house brandissaient des machettes pour couper le dessus des noix de coco, et après que des pailles aient été insérées, de nombreux joueurs se promenaient en sirotant l’eau de coco, une excellente source d’électrolytes.

Des choses étranges se produisent en quelque sorte sur le LAT, comme l’annulation de la phase finale de l’Open du Pérou 2017, car un recensement national a exigé que chaque résident reste à l’intérieur tout au long de ce dimanche. Les énigmes logistiques exigent de la flexibilité et une pensée créative: lorsque les prix des taxis à Montego Bay étaient trop élevés, certains joueurs ont fait de l’auto-stop vers et depuis le parcours le long de la route A1. À la fin de l’événement de cette année à Tijuana, un groupe de gars a fait rouler leurs valises et leurs clubs de l’autre côté de la frontière et a attrapé Ubers dans un parking Burger King.

Comme le suggèrent les applaudissements à l’aéroport de Miami, les joueurs du LAT se lient profondément à travers toutes les épreuves et l’émerveillement. «Nous nous regardons tous les uns les autres», explique Nick Palladino, 25 ans, qui a joué la Div. III golf à Rochester. “Nous sommes tous loin de chez nous, voyageant seuls, alors ces gars-là deviennent comme une famille.” Ils partagent des chambres d’hôtel et des voitures de location, des dîners arrosés et bavards et une grande variété d’aventures. Deux jours avant le début de la Costa Rica Classic, un guide de surf local du nom de Robbie Twine a chargé son camion de planches, une meute de chiens (dont Sugar, qui a une jambe prothétique) et quatre joueurs de LAT: Brad Gehl, Santiago Bauni, Rafa Becker et Sandro Piaget (respectivement un Américain, un Argentin et deux Brésiliens). Ils ont passé la journée à surfer sur les vagues parfaites de Playa Avellanas, où les eaux cristallines étaient parsemées d’au moins une centaine de surfeurs, dont, il faut le noter, un certain nombre de femmes magnifiques en maillot de bain minimaliste. “Les habitants sont vraiment sympathiques, c’est une très bonne scène ici”, a déclaré Gehl, un natif de l’Indiana qui, grâce au LAT, a également déchiqueté les vagues au Nicaragua, au Brésil et au Pérou. Avec la mer chaude qui clapote aux chevilles, il a déclaré: «Le voyage peut être difficile, mais vous devez saisir les opportunités comme celle-ci. Bien sûr, le golf est la raison pour laquelle nous sommes ici, et nous le prenons tous très au sérieux, mais si vous sortez et profitez du monde, je pense que cela aide aussi votre jeu. C’est le genre de méditation parfait loin du golf qui me met dans un bon état d’esprit. »

De gauche, street art à Buenos Aires; et sublime couleur locale à Antigua.
De gauche, street art à Buenos Aires; et sublime couleur locale à Antigua.

Pas étonnant que Nick Biesecker, un agent de la direction de Blue Giraffe, ait dirigé un certain nombre de jeunes joueurs vers le LAT. «Le fait est que le golf est plus mondial que jamais», explique Biesecker. «Apprendre à jouer à différentes altitudes, climats et sur différentes herbes rend le joueur meilleur et plus rond. Les joueurs qui participent à d’autres tournées semblent souvent perdus la première fois qu’ils doivent voyager à l’étranger. »

Austin Smotherman, 24 ans, voit également l’intérêt de lancer sa carrière sur le LAT. Le doux résident de Dallas a remporté l’Open de Mexique cette année pour sa première victoire professionnelle. «Il y a tellement de défis à relever», explique Smotherman, qui est marié et se conduit avec le professionnalisme sans faille d’un joueur qui se déplace. «Tant de choses tournent mal et vous êtes souvent poussé hors de votre zone de confort. En fin de compte, si vous pouvez apprendre à prospérer ici, toutes les autres tournées dans le monde se sentiront faciles. »

Au cours de la première moitié de la saison 2018, sept des 10 premiers sur la liste de l’argent étaient américains, ce qui soulève une question: le LAT devrait-il être plus latino-américain? Structurellement, la tournée a été mise en place pour encourager les talents locaux. Sur les quatre écoles Q annuelles, trois ont lieu en Amérique latine, généralement au Mexique, en Colombie et en Argentine. (Le quatrième est toujours en Floride.) Chaque tournoi LAT peut utiliser jusqu’à 24 exemptions de sponsors, qui vont traditionnellement aux jeunes joueurs émergents du pays hôte. La série Dev est une source d’alimentation pour le LAT, avec 15 à 20 mini-tournois annuels organisés sur divers marchés d’Amérique latine. Les 15 premiers finalistes de la liste des Dev Series gagnent une place dans l’événement de fin de saison du LAT, où une bonne performance peut garantir des privilèges de jeu sur le LAT pour la saison suivante. Les bourses du tournoi sont si petites que pratiquement aucun Américain ne joue sur la série Dev.

Mais le golf de tournoi est une méritocratie, et finalement le LAT sera défini par les joueurs qui obtiendront les meilleurs scores. Avec le bouche-à-oreille positif attirant plus d’Américains chaque année, la démographie de la tournée a évolué rapidement depuis sa création en 2012, lorsqu’elle a cannibalisé le Tour de las Americas.

«Cette première année, ce n’était qu’un groupe de gars latins», explique Jose Andres Miranda, qui a participé aux premières années du LAT en tant que l’un des meilleurs golfeurs adolescents en Équateur. “Maintenant, c’est 70% américain.” Est-ce une bonne ou une mauvaise chose? «Il y a toujours beaucoup de discussions à ce sujet», explique Miranda, qui a joué à son golf universitaire à l’Université Lynn en Floride. «À mon avis, si les joueurs américains passent par Q School, c’est juste. Ils l’ont mérité. Mais peut-être que tout le monde n’est pas d’accord avec moi et ils pensent que plus de places devraient être réservées aux joueurs latins. »

Le LAT se bat toujours pour attirer les meilleurs jeunes talents à travers l’Amérique latine, où la scène du golf peut être provinciale. Alfredo Ruiz est un débutant de 23 ans originaire de Mexico, et alors qu’il concocte son emploi du temps, il est souvent déchiré entre jouer à la maison, où il sent qu’il est toujours l’un des meilleurs joueurs sur le terrain, et lancer les dés à les événements lointains du LAT. «Le Mexico Tour paie beaucoup d’argent, probablement les deux tiers des bourses LAT, et je peux rester gratuitement en famille et conduire ma propre voiture», explique Ruiz. «C’était tellement cher de prendre l’avion pour la Jamaïque, je suis resté chez moi et j’ai joué un tournoi là-bas. Cela avait plus de sens. »

Gehl entre les séries au Guacalito de la Isla au Nicaragua.
Gehl entre les sets au Guacalito de la Isla au Nicaragua.

Andres Echavarria, un Colombien qui a joué au golf universitaire à l’Université de Floride, pense que les différences culturelles expliquent l’afflux de Yanks sur le LAT. “Les gars américains ont une vision à plus long terme”, explique Echavarria, 30 ans, dont le frère cadet Nicolas joue également le LAT. «Ils voient cette tournée comme un investissement dans leur avenir, alors ils sont prêts à perdre de l’argent, même pendant deux ou trois ans d’affilée, si cela peut les aider à terme. Les Latino-Américains ne pensent pas de cette façon. Je connais cinq Colombiens, dix Argentins, trois ou quatre Brésiliens et une demi-douzaine de Mexicains qui sont meilleurs que la plupart des Américains ici, mais ils refusent de perdre de l’argent pour jouer au golf, alors ils ne joueront pas cette tournée. “

Malgré cela, le LAT remodèle inexorablement la scène du golf en Amérique latine. Selon Miranda, «l’Équateur est un petit pays et il y a eu peu de golfeurs. Mais ayant [the Quito Open] chaque année a changé les choses. De plus en plus de jeunes joueurs viennent sur le terrain, et tout le monde travaille plus fort parce qu’ils voient ce qu’il faut. Le LAT a ouvert la voie. Bien sûr, il est difficile de partir en tournée, et il est difficile de rester ici, mais la voie à suivre est claire. C’est aux joueurs – en Équateur et dans toute l’Amérique latine – de suivre le chemin. »

Il y a huit employés à plein temps du PGA Tour dédiés à la gestion du LAT et une autre demi-douzaine d’entrepreneurs qui sont plus ou moins à temps plein. Malgré les défis logistiques, la direction de la tournée est fière du produit qu’elle présente. Selon le président du LAT, Jack Warfield, “je dis toujours qu’en dehors des cordes, chaque tournoi est radicalement différent, mais à l’intérieur des cordes, il est très cohérent.”

Bien que la tournée ait des officiels de règles totalisant les talkies-walkies et d’autres accessoires de golf de grande envergure, les choses semblent un peu différentes à l’intérieur des cordes, à commencer par le plumage exotique des joueurs. Danny List, un Australien de 19 ans, porte des clous de diamant dans chaque oreille d’une taille rarement vue en dehors des clips de hip-hop. Les cheveux sur le LAT sont de niveau supérieur: hérissés, teints, rasés, givrés, jusqu’aux épaules et en chignons parfaitement formés. Un bon nombre de joueurs obtiennent des vêtements gratuits ou à prix réduit à porter, mais en l’absence d’accords de soutien à toute épreuve, ils sont libres de s’exprimer de manière sartoriale. Ross Beal, un résident d’Orlando de 31 ans, a joué le deuxième tour en Jamaïque dans une visière rouge avec des lettres blanches familières, bien que celui-ci dise MAKE THE GOLF BALL CURVE AGAIN. Sur le LAT, même les sacs de golf sont différents – beaucoup sont de type léger, avec de gros sacs de voyage en cuir étant un symbole de statut discret.

Les événements LAT sont également remarquables pour ce qui manque: les tableaux de bord sur le parcours. Les joueurs peuvent parfois glaner des informations sur leur position auprès des officiels itinérants, mais le score en direct n’est mis à jour que tous les trois trous, de sorte que les rondes finales pulsent avec la tension supplémentaire des concurrents ne sachant jamais vraiment où ils en sont. “Vous ne pouvez jamais retirer votre pied du gaz”, explique Will Collins, un garçon du Sud qui voyage avec sa propre canne à pêche à la mouche, “parce que si vous le faites, vous risquez de vous faire dépasser sans même le savoir.”

Cette mentalité aide à produire des feux d’artifice et des joueurs endurcis: à l’étape finale de l’école Web.com Q 2017, 17 des 45 meilleurs golfeurs étaient des diplômés de LAT. Lors de la Classique Jamaïque écourtée par la pluie, Buttacavoli, 30 ans, est venu au dernier trou sans savoir exactement où il se trouvait. Face à un deuxième coup à faire ou à mourir dans un par 5, “mes mains tremblaient”, a-t-il déclaré. Il a frappé le green et a réussi un birdie de deux coups roulés, poussant son total de trois rounds à -22 et obtenant sa troisième victoire en carrière, un timide du record du tour. Il est le Crash Davis du LAT, ayant disputé 85 épreuves, plus que n’importe quel Américain. Il adorerait passer au niveau supérieur, mais pour le moment, il est un formidable ambassadeur de la tournée Latinoamérica. L’espagnol a été sa première langue à grandir en Floride, grâce à sa mère cubaine, et dans la victoire Buttacavoli a donné des interviews bilingues éloquentes. Une phrase persistait: Una victoria es una victoria. Une victoire est une victoire. Pourtant, Buttacavoli semblait plus soulagé qu’exalté. le victoria était plus significatif car cela le rapproche un peu plus de l’endroit où il veut être.

“Je suis tellement reconnaissant pour cette tournée”, a-t-il déclaré. «J’ai tellement appris sur moi-même et mon jeu. Je me suis fait de très bons amis et je suis allé dans tellement d’endroits sympas. Mais personne ne veut rester ici pour toujours. »