La tragédie du coronavirus qui a réclamé une icône de golf du New Jersey


Bien que les meilleures années de la vie longue et épanouie de Billy Farrell aient disparu avec le vent comme ces tirs de 300 pieds qu’il utilisait pour écraser, l’ancien golfeur de la PGA de Springfield, NJ, élevé était encore mentor en février dernier en tant que fauteuil roulant 84 -Age. Portant un chapeau de paille par une journée d’hiver ensoleillée à Jupiter, en Floride, Farrell était assis en arrière-plan pour étudier les coups de son fils et de ses petits-enfants comme si sa course de 37 ans en tant que pro du golf n’avait pas pris fin au tournant du siècle.

“Déposez-le là avec un certain rythme”, a crié Farrell.

À ce moment-là, son corps s’effondrait. Farrell avait bien réussi à sortir de l’ombre de son père, mais il n’y avait pas de temps pour s’échapper après qu’un problème cardiaque mineur de 2004 se soit transformé en une grave infection staphylococcique. Cela a conduit à une année complète d’entrée et de sortie de l’hôpital qui comprenait deux arthroplasties du genou et des remplacements. Ses jours de golf se sont terminés à la fin des années 70, et il y a environ deux ans, Farrell a été forcé de quitter son condo Jupiter et de vivre avec assistance plus de 60 ans après son mariage.

Malgré tous ces problèmes de santé, Farrell et sa famille ne craignaient pas trop que son combat de fin avril avec un reflux acide sévère soit plus qu’un autre revers.

“Écoutez, mon père était en assez mauvaise posture, mais nous ne pensions pas que la vie était menacée par un effort d’imagination”, a déclaré Bobby Farrell, le fils de Billy et le chef de golf de longue date du Tamarack Country Club à Greenwich, Connecticut

Dix jours horribles plus tard, le 8 mai, Billy Farrell a perdu la vie de façon choquante: il a été admis au service des coronavirus d’un hôpital de la région de Jupiter, testé négatif, transféré dans un autre service, est tombé gravement malade avec des symptômes de coronavirus, testé positif dans un deuxième test, est allé à l’hospice et est mort.

“Nous étions furieux”, a déclaré Bobby Farrell. «Ils auraient dû le tester avant de l’admettre dans le service corona, mais l’hôpital a dit que c’était le protocole parce qu’il avait un peu de congestion. Mon père faisait l’affaire, mais ses signes vitaux étaient parfaits. Nous faisions des plans pour emmener mon père dans une maison de soins infirmiers pour la réadaptation, puis le ramener à sa vie assistée.

“Trois ou quatre jours plus tard, kabam! Il vient de faire un énorme tour pour le pire. C’est à ce moment-là que nous avons décidé de le mettre en hospice parce qu’il n’y avait rien à faire. Nous ne savions pas jusque-là qu’il avait été testé à nouveau pour la couronne testés positifs. C’est juste une situation triste, triste. “

Une semaine plus tard, Bobby Farrell et sa famille se forçaient à surmonter la colère et protégeaient l’identité de l’hôpital qui avait apparemment raccourci la vie de Billy.

“Cela se produit partout, donc je ne blâme personne parce que nous savons que ces hôpitaux sont actuellement tellement submergés par tout”, a déclaré Bobby Farrell. “Tout le monde fait de son mieux dans ces circonstances.”

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Et donc, les pensées de Bobby Farrell sont remplies des nombreux moments forts de l’histoire de la vie de son père, qui a touché des goûts de golfeurs.

“Billy était un homme bon”, a déclaré Jack Nicklaus à Alvera Farrell, la femme de Billy depuis 63 ans, dans un message vocal. “Il nous manquera. Je suis désolé qu’il soit parti. Je suis désolé de devoir faire cet appel. “

Pendant des décennies, Nicklaus a été proche de Billy Farrell, qui a surmonté la tâche difficile de se faire un nom tout en étant connu pour être le fils d’une star du golf.

Johnny Farrell était l’un des plus grands noms du sport dans les années 1920. Le natif de White Plains, New York, n’était pas à égalité avec les grands de tous les temps Bobby Jones et Walter Hagen, mais a été élu meilleur golfeur des États-Unis en 1927 et 1928 après avoir remporté six tournois d’affilée. Ses 22 victoires sur le circuit de la PGA et sa victoire à l’Open des États-Unis en 1928 (lors d’une finale de 36 trous contre Jones aux Olympia Fields de Chicago) ont mené à des amitiés avec des célébrités comme Babe Ruth, Bing Crosby, Bob Hope et le duc de Windsor.

Surnommé «Handsome Johnny» par le célèbre écrivain sportif Grantland Rice, Farrell a joué dans les Masters inauguraux et a participé aux trois premières Ryder Cups, puis après sa retraite du Tour en 1933, a déménagé à Springfield, NJ, en avril 1934 pour devenir pro Baltusrol Golf Club depuis 37 ans. Au cours de sa deuxième carrière, il a été sollicité pour des cours de golf par des dizaines de célébrités, dont les présidents Dwight Eisenhower, John F. Kennedy, Richard Nixon et Gerald Ford.

Pendant tout ce temps, les trois fils de Johnny Farrell ont pratiquement grandi à Baltusrol, travaillant dans la boutique du pro, caddiant et soignant leur partie de golf. C’est là que le Billy Farrell de 6 pieds 3 pouces a développé une compétence que son père de 5 pieds 10 pouces n’a jamais eue: la distance.

Billy Farrell était plus amateur de basket-ball pendant qu’il fréquentait le Holy Trinity High, aujourd’hui éteint, à Westfield. Après avoir pris le golf au sérieux à l’adolescence, il est devenu un joueur hors pair et n’a jamais connu le succès de son père. Johnny Farrell a joué dans huit matchs d’ouverture des États-Unis, sept championnats de la PGA et a effectué 70 coupures dans 102 tournois de 1959 à 1971.

“Billy poserait des questions à son père sur le golf et obtiendrait des réponses, mais il voulait réussir par lui-même”, a déclaré Tom Kochan, un ancien golfeur de la PGA qui a été l’ami de Billy pendant 63 ans. «Il n’a jamais essayé de copier son père. Il voulait juste être lui-même, et je lui en suis reconnaissant. »

Billy Farrell pourrait se vanter de gagner de l’argent sur le parcours des légendes des Yankees Yogi Berra, Mickey Mantle et Phil Rizzuto.

«Je le battrais de toutes ses forces», disait Farrell à sa famille. “Ils ont essayé de me payer des balles de baseball dédicacées, mais je dirais:” Montrez-moi simplement l’argent “. J’aurais dû prendre les balles. Ils valent beaucoup plus! “

Son jeu de golf était d’élite. Bien que Farrell n’ait jamais gagné sur le PGA Tour, il a réussi la coupe en trois Open des États-Unis et cinq PGA, terminant quatre fois parmi les 25 premiers. C’est impressionnant étant donné qu’il n’a participé au Tour à plein temps que pendant deux saisons et a joué un nombre limité d’événements hivernaux les autres années avant de se rendre à Greenwich pour travailler en tant que chef professionnel au Stanwich Club, son travail de 1964 à 2000.

Son seul appel à une victoire sur le Tour est venu dans le sud de la Floride au début des années 60 quand il a mené l’Open de Coral Gables après trois tours.

“L’histoire raconte que mon grand-père avait été admis à l’hôpital à quelques heures de Coral Gables à Delray Beach pendant que mon père jouait le troisième tour”, a déclaré Bobby Farrell. «Mon père l’a découvert, a sauté dans sa voiture après avoir fini de jouer, est allé à l’hôpital et y a passé la nuit. Puis il est rentré le matin pour prendre son départ, il a fini par tirer 78 et n’a pas gagné le tournoi. Et il se trouve que mon grand-père n’avait qu’un ulcère. »

Farrell a remporté quelques prestigieux événements locaux de la PGA – le New Jersey Open, le Met PGA, le Westchester PGA et le Westchester Senior Open, entre autres.

Le passe-temps de Farrell était la pêche, et il excellait aussi dans ce domaine, surtout quand il était sur un lac en compétition avec le grand ami / pêcheur de la PGA Sam Snead.

“Ils aimaient jouer au golf ensemble, ils aimaient pêcher ensemble, et ils mettaient toujours quelques dollars en jeu”, a déclaré Kochan. “Sam pensait qu’il était le meilleur pêcheur, mais ils avaient un tournoi chaque année à Greensboro qui comprenait un tournoi de basse pour les joueurs et Billy l’a remporté à quelques reprises.”

La gloire de Billy Farrell était de lancer de longs coups de départ. Pendant son apogée, il a fait exploser des balles à 300 mètres avec des pilotes en bois alors que la plupart de ses concurrents atteignaient 240 à 250, un talent qui lui a valu un surnom qui a également célébré sa ville natale, “The Springfield Rifle”.

«Nous étions ensemble aux États-Unis en 62, et Billy a été l’un des plus longs frappeurs là-bas», a déclaré Kochan. “Le frappeur le plus long du Tour à ce moment-là était George Bayer, un gros gars qui avait 6-5, 230. Je ne peux penser à aucun autre joueur qui l’a frappé aussi longtemps que Billy. Je veux dire, il l’a frappé longtemps! Billy avait un excellent swing de golf. “

Farrell a appris à tirer parti de sa taille et de sa force grâce à l’assistant pro de son père chez Baltusrol. Jim Barnes avait été une star de la PGA qui avait remporté l’US Open de 1921, et à cause de sa conduite, il était connu sous le nom de Long Jim.

“Mon père a reçu beaucoup de conseils de mon grand-père, mais il a appris la distance avec Long Jim”, a déclaré Bobby Farrell. «Mon grand-père n’était pas un long frappeur. Il était juste très précis et un grand artiste de jeu court. »

La visite de Ben Hogan à Baltusrol pour la Journée nationale du golf en 1954 a également changé la vie de Billy Farrell. À l’époque, Hogan avait 42 ans et le champion en titre de l’US Open et Billy avait 18 ans.

“Mon père caddait pour mon grand-père, et Ben dans le groupe tirait un 64”, a déclaré Bobby Farrell. «À ce moment-là, mon père n’avait jamais cassé 80 à Baltusrol. Le lendemain, il sort et tire 72, ce qui est même le pair. Il n’a pas tiré beaucoup au-dessus depuis longtemps. “

Regarder la concentration et le rythme de Hogan a motivé Billy Farrell.

“Lorsque vous avez un père célèbre, vous avez souvent des intérêts différents”, a déclaré Kochan. «Mais en regardant Hogan jouer ce jour-là, Billy était tellement inspiré et impressionné qu’il a commencé à se consacrer au golf.

«Après cela, Barnes a commencé à aider Billy avec son swing de golf. Barnes n’arrêtait pas de dire à Billy: «Il faut être un long frappeur et avoir des fers plus courts pour avoir un meilleur contrôle. Billy a rainuré son swing pour qu’il puisse vraiment le frapper, et il était vraiment long. C’était un joueur qui savait vraiment ce que son swing de golf allait faire pour lui. »

Au cours des prochaines décennies, Billy Farrell a raffiné de nombreux autres swingers de golfeurs à Stanwich. Mike Gilmore, le pro en chef depuis 10 ans chez Winged Foot à Mamaroneck, N.Y., a considérablement amélioré son travail à Stanwich en tant qu’assistant de Farrell de 1987 à 1998.

“Mon entretien d’embauche avec Bobby, il me dit:” Pouvez-vous casser 75 ans? ” Gilmore a rappelé. “J’ai dit:” Bien sûr “, mais je mentais. Bobby m’a pris sous son aile après cela et il ne m’a pas appelé sur le mensonge. Bobby savait que j’avais besoin d’aide et m’a appris à jouer à travers ses expériences et ses encouragements. Nous nous entraînions et il disait: «Mike, quand tu joues à ton premier Open des États-Unis…» J’entendais juste comme: «Wow, cet homme pense que je peux jouer à un US Open!» »

Farrell avait raison. En 1992, Gilmore était à Pebble Beach pour jouer à l’Open.

“Bobby a été l’influence la plus importante de ma carrière de golf”, a déclaré Gilmore. «Billy a toujours été un étudiant du jeu, mais il était un grand joueur qui était capable de communiquer ce qu’il ressentait en frappant un coup de golf ou quelles étaient ses expériences passées lors d’événements majeurs. Il m’a appris. Il a enseigné à tout le monde. »

Au moment où Billy Farrell a pris sa retraite en 2000, il était si populaire que plus de 300 personnes se sont présentées à Stanwich pour sa fête de retraite, qui a été remplacée par la célèbre voix de golf de CBS, Jim Nantz.

Lorsque la pandémie de coronavirus prendra fin, la famille et le cercle de golf de Farrell retourneront à Stanwich une fois de plus pour célébrer sa vie riche en histoires qui a connu une fin si triste.

“Ce sera un bon moment pour revivre tout le plaisir”, a déclaré Bobby Farrell. “Je suis sûr que je vais être prêt à raconter quelques histoires. Tout le monde le fera. Le fait que ce sera un peu plus tard sera une bonne chose, car émotionnellement, nous pourrons le surmonter. Mais ça va tout ramener. “

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Randy Miller peut être joint à rmiller@njadvancemedia.com. Suivez-le sur Twitter @RandyJMiller. Trouver NJ.com sur Facebook.