Justin Thomas est prêt à être célèbre


Le texte est arrivé vers 22 heures. C’était le jeudi 12 mars et Justin Thomas s’apprêtait à se coucher dans la maison qu’il partageait avec Rickie Fowler au Players Championship près de Jacksonville. Thomas regarda son téléphone. Normalement, le service de textos de masse du PGA Tour envoie des messages automatisés aux joueurs avec de petits rappels: une heure de départ, une date limite d’inscription au tournoi. Glissez et continuez. Mais cette fois, c’était différent: les joueurs et les trois semaines suivantes de tournois étaient annulés en raison de la pandémie de coronavirus.

Thomas avait de grands projets pour cette saison. Déjà une victoire à Hawaï, le passage de la Floride au Masters, un été de majors et les Jeux olympiques au Japon. Sa confiance bouillonnait. Cette année, j’ai pensé que cela pourrait être – comme cela devrait être – quelque chose de spécial.

Et puis, tout à coup, il n’y avait plus que de la fumée. Thomas a appelé Fowler, qui était dans la chambre à l’étage.

“Qu’est-ce qu’on fait?”

Fowler grogna. “Sur quoi?” Il était presque endormi.

“Le tournoi est annulé”, a déclaré Thomas, et il y eut un silence. “Attends,” dit Fowler, et un instant plus tard, il était à la porte de Thomas tenant deux bières.

Ils se regardèrent pendant une minute. Puis regardé leurs téléphones. Puis ils ont regardé dans l’espace alors qu’ils essayaient de comprendre ce qui allait suivre.


LES MAÎTRES DEVRAIENT ÊTRE CETTE SEMAINE. Les oiseaux. L’herbe. Les fleurs. Les images. Quand je pense au golf, je vois le 12 au Augusta National dans mon esprit.

Mais les Masters ne se produisent pas, bien sûr, et c’est OK d’être triste à ce sujet. Les êtres humains sont des créatures de profondeur et de contexte – il est tout à fait possible de s’inquiéter d’une pandémie mondiale et toujours déçu que le meilleur tournoi de golf de l’année ait été reporté. Thomas est soulagé que sa famille et ses amis soient, à ce stade, en sécurité. Et il est également très déçu de ne pas être à Augusta.

“Je suis triste”, dit-il. “C’est fondamentalement l’événement préféré de tout le monde de l’année. Je sais que ce n’est pas important, mais ça craint quand même.”

Thomas était prêt à changer les choses. Il y a un an, il était dans la maison de location de Jordan Spieth le dimanche soir après les Masters. Tout le monde se détendait. “Quelqu’un a renversé de l’eau ou autre chose dans le garage”, se souvient-il. Il a glissé, a posé sa main pour se rattraper et a immédiatement ressenti de la douleur monter sur son poignet. La blessure a été initialement diagnostiquée à tort et il a fallu près de deux mois à Thomas avant de pouvoir jouer à nouveau.

“C’était brutal”, dit-il, et encore plus parce que c’était son dernier souvenir des Maîtres.

Ce printemps, Thomas a fait plus que se préparer physiquement aux Masters. Lorsque j’ai passé quelques jours avec lui à son domicile de Jupiter, en Floride, le mois dernier, nous avons beaucoup parlé de la façon dont les majors ont été une valeur aberrante pour lui dans une carrière qui a été, par toute autre mesure, excellente. Thomas a remporté le championnat PGA 2017, a remporté la FedEx Cup et a tiré un 59. Il détient le classement n ° 1 au monde et a été un rouage essentiel pour les États-Unis en Ryder Cup et Presidents Cup. Mais en 17 tournois majeurs de carrière, dont quatre Masters, il n’a que trois top 10.

Bien que la plupart des athlètes professionnels répugnent à admettre un blocage mental, Thomas n’a jamais cru au revêtement de sucre. Et il pense absolument que son esprit l’a gêné.

“Je pense que je suis peut-être un peu trop préparé pour eux, si je suis honnête”, dit-il. “De toute évidence, c’est plus facile à dire, à traiter comme un autre événement, mais ce n’est pas, vous savez? Ce n’est tout simplement pas. Ce sont les Masters, et je veux gagner ce tournoi plus que tout.”

Une fois qu’il a pu l’admettre, c’était libératoire, lui permettant de trouver une nouvelle approche. Il allait être plus agressif cette année à Augusta, ne pas trop se soucier des gros chiffres et se concentrer sur les bas. Il allait arrêter de traiter les Maîtres comme s’ils étaient en verre.

“Les premières années [Thomas] était en tournée, je pense qu’il était un peu dans l’ombre de Jordan, mais maintenant, franchement, il est devenu un meilleur joueur que Jordan et je pense qu’il ne fera que continuer à augmenter. ”

Rory McIlroy

Combien de fois avait-il tiré un 71 ou un 72 jeudi à Augusta parce qu’il avait peur d’aller après un 67? Combien de fois s’était-il forcé à courir après la course au lieu d’aller vers l’avant? Pas plus. S’il avait un coup d’approche à 8 fers, il allait tirer sur l’épingle.

“Je pense que je suis très patient dans les tournois majeurs”, dit Thomas, “mais je pense que peut-être à Augusta, j’étais trop patient. Et ça va changer.”


CES JOURS, THOMAS N’A PAS JOUÉ BEAUCOUP DE GOLF. Il a eu quelques rondes occasionnelles avec des amis – il a joué un défi pour gaucher avec Fowler il y a quelques semaines – mais il n’a ressenti “aucun intérêt” à se perfectionner à l’entraînement alors qu’il sait que le golf de tournoi est encore loin. Il joue à des jeux et regarde la télévision avec sa petite amie, Jillian Wisniewski, qui essaie également de travailler à distance. Parfois, il va à la salle de gym de la maison de Fowler, qui est juste en bas de la rue. Et parfois, il vérifie avec Tiger Woods.

Thomas et Woods sont devenus proches en 2017, après que Thomas a tendu la main pour offrir un soutien et une suspension amicale pendant que Woods se remettait des blessures. Depuis lors, Thomas est devenu un habitué du cercle restreint de Woods et a développé des amitiés avec la petite amie de Woods, Erica Herman, ainsi qu’avec les deux enfants de Woods – qu’il admet volontiers parfois surréalistes car il a grandi en idolâtrant Tiger ( Thomas aura 27 ans ce mois-ci, Woods en a 44).

“Honnêtement, il y a encore des moments comme ça ou des moments où je regarde le téléphone et Tiger me texto que je me dis, ‘Est-ce réel?’ Je ne sais toujours pas vraiment comment cela s’est produit. ”

Justin Thomas sur son amitié avec Tiger Woods

Malgré l’écart d’âge, leur relation est alimentée, entre autres, par une affection constante pour les subtilités de la prise de vue – Thomas a utilisé un style d’écaillage des mains mortes qu’il a appris de Woods pour aider à gagner un tournoi plus tôt cette année – ainsi qu’une admiration mutuelle pour les bavardages de bonne humeur.

Cet amour du plaisir de piquer est descendu de Woods à son fils de 10 ans, Charlie. Lorsque Thomas est entré dans le grill national d’Augusta alors que la famille de Woods regardait Woods jouer le tour final au Masters de l’an dernier, Charlie a regardé et a crié: “Hé, c’est le gars qui ne peut pas putter!” Thomas ne pouvait que secouer la tête.

Il avait cependant sa revanche. Des mois plus tard, lorsque Woods, Charlie et Thomas ont passé une soirée chez Woods avec un concours de putting de neuf trous sur le green de Woods, Charlie a commencé à chanter quand il battait les deux joueurs après huit trous. “Le meilleur du monde? Et je gagne?” Cria Charlie en dansant. Mais il a ouvert la porte avec un coup de trois coups roulés sur le dernier, et Thomas a froidement drainé un 15 pieds pour gagner. La célébration, dit Thomas, impliquait «quelques gazouillis sérieux» alors que le père de Charlie gloussait.

“Honnêtement, il y a encore des moments comme ça ou des moments où je regarde le téléphone et Tiger me texto que je me dis: ‘Est-ce réel?'”, Dit Thomas. “Je ne suis toujours pas totalement sûr de comment cela s’est passé.”

Le fait est que Woods n’est pas le seul ami très célèbre de Thomas. Justin Timberlake a déjà pantomimé un putt sur scène quand il a vu Thomas à l’un de ses concerts. Lors des tournois à Los Angeles, Thomas restera parfois avec Mark Wahlberg, qui aime également un nombre assez élevé de publications Instagram de Thomas. Pour leur deuxième rendez-vous, Thomas a invité Wisniewski à le rejoindre lors d’un week-end de couple aux Bahamas avec Michael Jordan (Thomas a rencontré Jordan à l’adolescence, et ils se sont rapprochés une fois qu’il a déménagé à Jupiter, où Jordan a également une maison.)

jouer

2:25

Rickie Fowler et Justin Thomas jouent les gauchers dans leur propre “Lefty Championship”, Fowler finissant par l’emporter.

Comme le dit un autre golfeur, Harold Varner III, “fondamentalement, si vous pensez à une célébrité, JT les connaît probablement.” Bien que Thomas évite généralement la perte de nom, cela semble parfois inévitable. Quand il décrit ses sentiments pour Wisniewski, par exemple, il mentionne un conseil qu’il a reçu d’un ami qui lui a dit que la meilleure chose qu’une personne puisse faire est de “trouver les personnes qui font ressortir le meilleur de vous” et de les garder aussi proches que possible. que possible.

C’était une belle pensée, et avec désinvolture, je demande, qui était l’ami? Thomas sourit un peu penaud: “Tom Brady.”

Pourtant, il ne faut pas se tromper: Thomas ne se contente pas de recueillir des numéros de téléphone convoités. Il s’intéresse aux vraies relations et pense à ses amis aussi, amis, peu importe leur notoriété.

Dans sa grotte au-dessus du garage, par exemple, il a une multitude de maillots encadrés de stars du sport, mais explique qu’il ne met que des maillots de personnes qu’il connaît assez bien pour qu’ils se sentent à l’aise de lui écrire un véritable message. Un examen plus attentif le confirme: voici l’écriture d’Andre Iguodala, “À J.T. – Meilleurs vœux aux futures majors (pas de pression!)” Et Aaron Rodgers envoie le maillot de la victoire des éliminatoires de Green Bay en 2014 contre les Giants. “JT – si gagner n’avait pas d’importance, ils ne garderaient pas de score. … Jeu de reconnaissance de jeu. Respect,” gribouilla Rodgers.

Bud Cauley, un ancien colocataire qui, comme Thomas, a joué au golf universitaire en Alabama, dit que sa théorie sur la liste éclectique d’amis de Thomas n’est pas plus compliquée que cela: Thomas a une personnalité simple, décontractée et de rang qui fait appel aux personnes en général (et spécifiquement aux personnes qui souhaitent également conduire un jour le ballon à 300 mètres).

“Ecoute, s’habiller comme un pylône? C’est un risque et il a adoré et ça a fonctionné. Il peut simplement aller quelque part au hasard et les gens se disent,” Oh, c’est Rickie Fowler “et tu sais quoi? Je pense, oui, ce serait être vraiment cool si c’était moi. ”

Justin Thomas sur Rickie Fowler

Nick Saban, qui a aidé l’entraîneur de golf de l’Alabama à recruter Thomas et est lui-même un passionné de golf, dit de Thomas: “Il est courtois, c’est un bon gars, il n’agit pas en dehors de lui et il travaille dur.” Puis, se référant à sa femme, Saban me dit: “Permettez-moi de dire les choses ainsi: même Mlle Terri, elle ne regarde jamais le golf à la télévision. Mais si Justin joue, elle veut le regarder. Parce qu’elle l’aime.”

Quand je pose des questions à Thomas sur ses amis célèbres, il répugne largement, haussant les épaules et disant qu’il aime faire la connaissance de personnes qu’il trouve intéressantes. Mais il devient aussi rapidement clair qu’il y a aussi une composante d’aspiration – ou du moins de motivation -. Thomas n’a aucun intérêt à simplement monter un fusil de chasse avec des superstars; il veut être une superstar, veut être connu, comme il le dit, “même par un certain Joe Schmoe en Angleterre”. Plus que n’importe quel athlète que j’ai jamais rencontré, Thomas était le plus ouvert sur son désir de gloire, ainsi que son admiration pour ceux qui l’entourent qui l’ont.

Il n’y a pas d’obscurcissement: il le veut et il n’a pas peur de le dire. Fowler, qui a remporté moins de tournois que Thomas (et zéro majors), est néanmoins arrêté par les fans du monde entier, dit Thomas, car il a construit une marque considérable grâce à sa garde-robe colorée et à de nombreuses publicités. “Regardez, vous habiller comme un pylône? C’est un risque et il a adoré et cela a fonctionné”, dit Thomas à propos de la célèbre tenue tout orange de Fowler. “Il peut simplement aller quelque part au hasard et les gens se disent” Oh, c’est Rickie Fowler “et tu sais quoi? Je pense que oui, ce serait vraiment cool si c’était moi.”

Avec Spieth, qui a eu beaucoup de mal au cours de la dernière année et demie, mais dont on se souviendra toujours d’avoir remporté trois tournois majeurs de 2015-2017, Thomas était encore plus réfléchi.

“C’était comme si j’étais énervé, comme si j’étais fou de quelque chose”, a-t-il dit. “Je serais comme,” Dieu, Jordan a remporté un autre majeur? ” Et Jordan est l’un de mes meilleurs amis. J’adore Jordan, mais c’est ce que j’ai ressenti. Et c’était réel. Et finalement, je me suis dit: “Tu n’es pas énervé – tu es juste jaloux.” C’est tout. Je pense que ça a aidé quand j’ai finalement réalisé que c’était une grande chose pour moi. Parce que je viens de décider, si je suis jaloux, c’est entre mes mains. Je ne devrais pas passer ça à quelqu’un d’autre. “


LA PLUS GRANDE QUESTION – POURQUOI THOMAS VEUT-IL LA FAME? – EST PLUS RAPIDE. Un après-midi du mois dernier, alors que nous nous rendons à l’une des séances d’entraînement de Thomas, il tourne au ralenti et dit: «Dernièrement, je me sentais comme si je souhaitais être plus intelligent. Je veux en savoir plus, je veux être en mesure de parler aux gens de manière plus approfondie des choses dans le monde. ” Il y a quelques mois, dit-il, il a essayé d’apprendre l’espagnol et a commencé à lire plus de livres au lieu de regarder son téléphone tout le temps.

C’était une réflexion réfléchie et authentique, le genre commun à ceux qui ont près de 30 ans. Vous pouvez également tracer une ligne entre celle-ci et les réalisations de Thomas sur la gloire: ce n’est plus un joueur novice, mais pas tout à fait un vétéran, Thomas est – naturellement – commence à s’interroger de plus en plus sur sa propre identité.

Ce n’est pas seulement une question de golf. Quand je lui demande ce qu’il fait bien en dehors du cours, il hésite. Il peut lister les compétences des autres, pas de problème. Keith Mitchell sait tout sur les voitures, et Thomas lui a en fait demandé de concevoir sa Mercedes personnalisée avec l’intérieur Crimson Tide-red. Fowler est un bricoleur, et donc dans le travail de bricolage qu’il a donné à Thomas un compresseur d’air comme cadeau de pendaison de crémaillère. Lorsque je demande à Fowler ce qu’il pense de ce cadeau, il me regarde avec aide. “C’est juste un outil important – il peut faire sauter le garage si nécessaire, ainsi que gérer l’entretien standard en ce qui concerne la pression d’air sur les voitures.” (Thomas l’a à peine utilisé.)

“Je serais comme,” Dieu, Jordan a remporté un autre majeur? ” Et Jordan est l’un de mes meilleurs amis. J’adore Jordan mais c’est ce que je ressentais. Et c’était réel. Et finalement, je me suis dit: “Tu n’es pas énervé – tu es juste jaloux.” C’est tout. Je pense que ça a aidé quand j’ai finalement réalisé que c’était une grande chose pour moi. Parce que je viens de décider, si je suis jaloux, c’est entre mes mains. ”

Justin Thomas

Définir ses propres compétences est cependant plus difficile pour Thomas. Il n’est pas un fan de fitness comme Brooks Koepka, et ses yeux commencent à rouler dès que la conversation se tourne vers la science du golf. “Je suis la chose la plus éloignée de Bryson [Dechambeau]», Dit Thomas. Quand je lui demande s’il pense que l’image du professeur de physique de Dechambeau est authentique, il hausse les épaules et ajoute:« Je ne pense pas. Je ne suis même pas sûr qu’il sache lui-même ce qu’il dit parfois. Mais de toute façon, ce n’est pas moi. “

Qu’est-ce donc? Le côté personnel de la vie de Thomas est lentement en train de se focaliser, car il a emménagé avec Wisniewski, et ils ont récemment obtenu un chiot labradoodle, Franklin – deux développements qui ont réduit, mais pas complètement éliminé, la fréquence des garçons de Thomas voyages et les nuits longues et tardives avec des copains dans la grotte de l’homme.

«Être avec Jill me rend juste heureux», dit-il.

Mais le reste de soi de Thomas est plus délicat. Et c’est pourquoi il semble parfois que la pression sur ses performances de golf ne fera qu’augmenter. Pensez-y: la plupart des golfeurs bien connus ont quelque chose qui les définit – à la fois pour eux-mêmes et pour le public. Spieth est le prodige, Koepka est l’assassin musclé, Dustin Johnson est le géant qui frappe la balle sur des kilomètres, Dechambeau est le scientifique, Fowler est le télégénique.

Si Thomas n’est pas intéressé à cultiver un certain type d’image publique spécifique pour aider à atteindre la renommée qu’il veut, et s’il est déterminé à être connu pour bien plus que l’entreprise qu’il tient, alors tout ce qui reste à faire est d’être sociable, gars réfléchi et agréable qui matraque son chemin dans la légende avec victoire après victoire après victoire.

Peut-il le faire? Ceux qui l’ont vu remporter 12 tournois et près de 35 millions de dollars en prix en six ans et plus, peuvent certainement le voir.

“Les premières années où il était en tournée, je pense qu’il était un peu dans l’ombre de Jordan”, dit Rory McIlroy quand je lui ai posé des questions sur Thomas “, mais maintenant, très franchement, il est devenu un meilleur joueur que Jordan, et Je pense qu’il ne fera que continuer à augmenter. “

McIlroy coche les forces de Thomas: son jeu de fer, ses coins, sa créativité. Il souligne même que lui et Thomas sont tous les deux des Taureaux – “Je sais que c’est bizarre, je sais que” – ce qui s’accompagne généralement d’une granularité et d’un entêtement qui en font “un grand compétiteur”.

“Écoutez, c’est un enfer de joueur, et il va être un enfer de joueur pendant les 20 prochaines années”, dit McIlroy. “Je pense que tout le monde ici le sait.”


ET ENCORE, BIEN SÛR, IL N’Y A PAS DE GARANTIE. Plus tôt cette année, Thomas était au téléphone avec Spieth, et la conversation s’est tournée vers leurs horaires. Thomas a demandé à Spieth s’il prévoyait de jouer dans un grand tournoi au Mexique quelques semaines plus tard et a été surpris quand Spieth lui a dit qu’il n’était pas sûr parce qu’il n’était pas classé assez haut pour y participer automatiquement.

“Ça m’a juste frappé fort”, dit Thomas. “Il y a deux ans, Jordan était deux ou trois dans le monde et maintenant il n’est pas au Mexique? Je le déteste pour lui, et je pense qu’il va être à nouveau incroyable, mais cela m’a juste rappelé à quelle vitesse cela peut tourner. Nous ne Je ne sais pas combien de temps le golf dure. “

À certains égards, c’est ce sentiment qui a motivé l’enthousiasme de Thomas pour les Masters de cette année, et cette saison en général. C’était comme s’il avait surmonté sa blessure, surmonté les obstacles mentaux dont il avait besoin, retrouvé de la stabilité dans sa vie personnelle et était maintenant prêt à gravir les échelons aussi haut que possible.

Maintenant, comme nous tous, il est fermé, il attend, il perd du temps qu’il ne pourra jamais récupérer.

Transpirant à l’autre bout d’un appel FaceTime après avoir juste terminé un entraînement, Thomas secoue la tête. Ce n’est pas sa façon, dit-il, de s’attarder et de s’inquiéter maintenant. Si rien d’autre, il se rend compte qu’il y a tellement de choses qu’il ne peut pas contrôler. “Je ne pense pas que j’aurais été plus positif à l’idée d’aller en Masters”, dit-il, et donc chaque fois qu’il revient à Augusta National, il n’a aucune raison de croire qu’il se sentira différemment.

“Je sais que je serai prêt”, dit-il. “Et chaque fois que nous revenons, j’ai l’impression que je vais faire du bruit.”