Ernie Els prend des leçons pendant la saison des recrues sur PGA Tour Champions


NEWPORT BEACH – Lorsque le Temple de la renommée mondiale du golf Ernie Els a eu 50 ans et a rejoint les champions de la PGA Tour cette année, le quadruple champion majeur a déclaré qu’il était impatient de renouer avec et de rivaliser avec des visages familiers dans une atmosphère relaxante.

Mais Els a été secoué par la réalité au premier tour de son premier événement Champions, le Championnat Mitsubishi Electric à Hualalai à Hawaï. Même avec les vagues de l’océan qui se brisent en arrière-plan, il n’a pas fallu longtemps pour se rendre compte que son année «recrue» lors de la nouvelle tournée n’allait pas être une promenade sur la plage.

“Je pensais que ça allait être beaucoup plus détendu”, a rappelé Els plus tôt cette semaine lors de la préparation de la 25e Hoag Classic, qui débutera vendredi au Newport Beach Country Club. “Ces gars sont vraiment, vraiment compétitifs.”

Au lieu d’une réunion de famille, cela ressemblait plus au premier jour de classe pour un enfant qui venait d’emménager dans le quartier. Et Els a été scolarisé.

Tout d’abord, Fred Couples, normalement décontracté, son partenaire de premier tour, a été étonnamment intense, tirant un 67 de moins de 5 ans pour battre Els par cinq tirs. “Freddy était vraiment dedans”, a déclaré Els. «J’ai tiré même au pair, ce que je pensais bien, mais j’étais 30e sur 34.»

De plus, Tom Watson, 70 ans, 20 ans de plus qu’Els, a tiré un 69 – un de moins de son âge – pour battre Els de trois coups.

Et ce n’était pas la seule indignité. “Je n’ai pas battu Hale Irwin non plus, et avec tout le respect que je vous dois, il a 74 ans”, a déclaré Els, souriant timidement en provoquant des rires dans une salle de bal bondée où il était le petit-déjeuner vedette dans une fonction de tournoi. «Ce fut donc un réveil pour moi.

«Je n’ai pas très bien dormi ce soir-là. J’ai pensé: «C’est assez embarrassant.» »

Els, après tout, est un vainqueur de la PGA Tour à 19 reprises, dont deux US Open et deux British Open, avec 47 autres titres internationaux et 300 top-10 en carrière.

Motivé de manière appropriée, Els a rebondi en tirant 65-65 le week-end à Hualalai pour entrer dans une série éliminatoire à trois avec Couples et Miguel Angel Jimenez, qui a remporté le trophée avec un birdie sur le deuxième trou supplémentaire.

Mais il suffit de dire qu’Els a appris une leçon précieuse lors de son premier événement Champions.

“J’ai du pain sur la planche”, a-t-il déclaré.

La semaine dernière, lors de sa deuxième épreuve des champions, la Cologuard Classic à Tucson, Els a appris une autre leçon.

Il a appris que le champion éternel de la Coupe Schwab, Bernhard Langer, un autre Temple de la renommée du golf mondial, est toujours le moteur de la tournée, même à 62 ans.

Langer a tiré 8 sous la ronde finale pour gagner par deux tirs, accumulant son 41e titre de champion en carrière, soit quatre de moins que le record de carrière d’Irwin. Encore plus remarquable, il s’agissait du huitième titre de champion de Langer depuis ses 60 ans, un record de la course fugitive.

Même si la fenêtre de contention sur les champions du PGA Tour était historiquement de 50 à 55 ans, Langer a remporté 23 titres depuis l’âge de 57 ans. Il a également remporté deux titres ou plus au cours des huit dernières saisons et au moins un dans chacune des ses 14 ans sur PGA Tour Champions.

«J’essaie d’aller à contre-courant. . . nager à contre-courant », a déclaré mercredi un Langer souriant, faisant une pause sur le practice du Newport Beach Country Club. «Eh bien, je dis toujours qu’il y a des exceptions (aux règles), non? Il y a toujours des exceptions.

«Tom Watson était un joueur exceptionnel; il a presque gagné le British Open à près de 60 ans. Et Hale Irwin en fait partie (avec 42 titres de champions dans la cinquantaine). J’espère que je serai de ceux où je vais à l’encontre des règles ou des attentes normales ou peu importe comment vous l’appelez. Ils disent qu’une fois que vous avez 55 ans, vous ne gagnez plus grand-chose. J’ai déjà prouvé que c’était faux, alors j’espère que je peux prouver encore quelques choses, donner de l’espoir aux gars plus âgés, qu’ils soient amateurs ou professionnels. ”

En attendant, Els espère simplement s’imposer comme candidat à sa nouvelle tournée. Contrairement à d’autres joueurs d’une cinquantaine d’années comme Davis Love III, Vijay Singh et Steve Stricker, qui ne se sont pas tous encore engagés à jouer à temps plein sur PGA Tour Champions, Els dit qu’il prévoit de se concentrer sur sa nouvelle tournée.

«Je dois me concentrer et vraiment mettre mon énergie dans tout cela. Je dois me concentrer sur la tournée des champions », a déclaré Els. «Lorsque vous changez d’objectif, c’est là que vous pouvez faire de votre mieux. Mais je vais vous dire que ces gars peuvent jouer. Ils peuvent être dans la remorque «physio» (fitness), et ils peuvent ne pas marcher très facilement, mais ils peuvent marquer. »

Lorsqu’il a relayé les commentaires d’Els sur l’intensité de la compétition des champions du PGA Tour, Langer a souri.

“Tout le monde vient après tout le monde ici”, a déclaré Langer. “C’est comme ça, et c’est comme ça que ça devrait être. C’est pourquoi nous sommes ici; nous sommes tous concurrents, non? Nous nous amusons beaucoup, mais nous aimons toujours nous battre. »

Et personne n’aime être gêné – en particulier le Temple de la renommée qui est une recrue de 50 ans.

REMARQUES: Il y a huit Temple de la renommée mondiale du golf dans le domaine de cette semaine: Langer, Els, Irwin, Couples, Mark O’Meara, Tom Kite, Retief Goosen et Jose Maria Olazabal. … Langer a atteint une autre rareté la semaine dernière. Sa victoire à Tucson lui a donné un titre en six décennies différentes, à commencer par les années 1970. … Les triplettes en vedette dans la ronde d’ouverture de vendredi à la Classique Hoag comprennent Els, O’Meara et David Toms (12 h 10); le champion en titre Kirk Triplett, Couples and Goosen (12:20); Langer, Jerry Kelly et Woody Austin (12:00); et John Daly, champion en titre de la Coupe Schwab Scott McCarron et Brett Quigley (11 h 50). … Il y a sept anciens élèves de l’UCLA dans le domaine: McCarron, Duffy Waldorf, Corey Pavin, Tom Pernice Jr., Steve Pate, Ken Tanigawa et Brandt Jobe. … Paul Goydos, résident de Coto de Caza, démarre à 11h30 sur le 10e tee.