Comment un événement de la PGA Tour dans le désert est devenu la fête la plus sauvage des sports américains


Le 6 février 2016, Ryan Palmer a aligné son putt sur le 10e trou au TPC Scottsdale, le lieu annuel du Phoenix Open de l’Arizona. Il a retiré son club, prêt à caresser le ballon dans le trou, quand un spectateur voisin a crié “manquez-le!” tout comme Palmer était à mi-course. Le joueur s’arrêta, se calma et prépara de nouveau son coup. Encore une fois, la voix chahutée a crié, “manquez-le!”

Après un troisième appel, James Edmonson, cadet de Palmer depuis 18 ans, est entré en action. «J’ai fait le tour du green et je suis allé jusqu’à la corde [separating the crowd from the course]. Je l’ai pointé du doigt et je me suis dit: «Hé, viens ici!» », Dit Edmonson, décrivant le chahuteur comme un« frat punk »portant une« stupide petite cravate ».

«J’allais tirer sa cravate et le tirer sur la corde», se souvient-il. “Parce qu’une fois que vous êtes dans les cordes, vous savez, c’est un jeu équitable.” Le fan a reculé – «comme un guerrier clavier sur les réseaux sociaux» – mais lorsque le groupe de joueurs suivant est arrivé sur le green, ses ébats ont repris. Le personnel de sécurité a rapidement décidé que c’était assez et l’a renvoyé. «Je n’ai jamais rien vu de tel auparavant», dit Edmonson.

Les tâches typiques des cadets professionnels comprennent le port de sacs de golf, le calcul des longueurs de tir et la détermination du club que leur joueur devrait utiliser pour effectuer un tir. Les altercations avec les «frat boys» ne sont pas, comme le dit le vieil adage, normales pour le cours. Mais le Phoenix Open est un événement pas comme les autres sur le PGA Tour.

Officiellement présenté comme le Waste Management Phoenix Open, le tournoi est mieux connu des amateurs de golf comme étant le «plus grand spectacle sur gazon». L’événement évite l’étiquette rigide du sport, avec des foules bruyantes, une atmosphère de festival et des activités parascolaires qui se prolongent jusque dans la nuit. Sa fréquentation annuelle ressemble plus à des festivals de musique qu’à des événements sportifs.

Le tournoi est connu pour la consommation épique d’alcool de ses spectateurs. Dans le but de limiter l’indulgence excessive et la répression des DUI, le département de police de Scottsdale a introduit des alcootests gratuits dans le cadre d’une campagne «Know Your Limit» en 2012. Pendant ce temps, les boîtes d’entreprise coûteuses de l’événement, qui sont vendues avec des barres «ouvertes», sont définies. une limite de 10 verres par personne il y a quelques années. Même avec cela en place, plusieurs sources ont déclaré à VinePair que les barmans sont heureux d’ignorer la limite lorsqu’ils sont généreusement avertis.

“La façon dont j’essaie d’expliquer l’Open de Phoenix à des gens qui n’y sont jamais allés est,” Imaginez un bar gigantesque ou une fête en plein air, et au milieu, il y a un tournoi de golf en cours “”, a déclaré Edmonson. “Je veux dire, 90% des personnes présentes ne se soucient pas vraiment du golf.”

Son estimation, bien que non scientifique, est révélatrice. L’événement de sept jours se déroule pendant la semaine du Super Bowl et se termine le premier dimanche de février. La compétition elle-même s’étend du jeudi au Super Bowl dimanche; mais les séances d’entraînement le lundi et le mardi, et la célébrité Pro-Am de mercredi, qui a déjà présenté Mark Walhberg, Michael Phelps et Aaron Rogers, attirent des foules allant jusqu’à 70 000 personnes.

En termes de fréquentation, il n’y a qu’un seul gagnant entre le Super Bowl et le Phoenix Open. Le Super Bowl le plus fréquenté de l’histoire a à peine dépassé les 100 000 spectateurs. En 2018, plus de 200000 fans se sont rendus au Phoenix Open samedi seul. Au cours de la période de sept jours, près de 720 000 personnes ont franchi ses portes.

Les spectateurs du Phoenix Open ne se contentent pas de battre presque tous les événements du calendrier sportif américain, ils font de Burning Man, qui reçoit quelque 70 000 visiteurs par an, une foire de comté en comparaison. Seul Coachella, le festival de musique empilé de célébrités qui se déroule sur six jours sur deux week-ends distincts, affiche des chiffres similaires.

Le joyau de la couronne du tournoi est le légendaire 16e trou par-3, salué comme le «plus électrisant» de tout le golf. Il occupe une place singulière dans le sport, en raison de la tribune de 20 000 places qui entoure complètement le trou. Les jours de compétition, des milliers de spectateurs font la queue dès minuit la nuit avant l’ouverture des portes pour tenter de revendiquer une place dans les gradins.

Le calme avant la tempête sur le 16e trou du Phoenix Open. Crédit: WM Phoenix Open / Facebook.com

Quand le jeu commence, la foule rauque est impitoyable. Les joueurs entrent dans le Colisée de golf par un tunnel de fortune avant de monter jusqu’au fameux tee. Trouvez le vert avec leur tir, et le stade célèbre avec une ferveur ravie; manquez-le, et la foule de 20 000 personnes éclate avec des appels et des huées.

Les joueurs «peuvent l’embrasser et jouer avec», dit Edmonson. “Mais si vous essayez de le combattre, ils vous crucifieront.”

Tiger Woods l’a embrassé. En 1997, avec un fer à repasser à la main, alors qu’il atteignait le haut de son dos, l’appelant a déclaré: “Ils vont devenir fous quand il frappera cette chose.” Moins d’une seconde plus tard, la balle de Woods décollait du tee-shirt et le bruit de la foule atteignait le niveau d’un Boeing 747 lors du décollage.

Lorsque le ballon a finalement touché le green, il a rebondi deux fois et est tombé dans le trou. La foule a pratiquement brisé le mur du son pour célébrer. Après avoir fait l’éloge de son caddie et de son partenaire de jeu, Woods s’est tourné vers la foule et a alterné entre les premières pompes et les mouvements de «lever le toit» pendant toute la marche de 152 verges pour récupérer sa balle dans le trou.

Certains joueurs encouragent même la foule à applaudir et à faire du bruit pendant qu’ils frappent. «Aucun autre trou dans le golf n’a vraiment cela», explique Ryan Conlogue, un superviseur des opérations de service de groupe d’assurance qui assiste à l’Open de Phoenix chaque année.

Encore un jour au Phoenix Open. Crédit: WM Phoenix Open / Facebook.com

Comme de nombreux spectateurs, Conlogue se présente à l’événement en déguisements. Jetez un coup d’œil à travers les tribunes de la ligne 16, et vous verrez des combinaisons de gorilles, des combinaisons de caddy, des personnages de Sesame Street et Where’s Waldo (si vous pouvez le repérer).

Conlogue arrive habillé en golfeur professionnel Rickie Fowler, vainqueur une fois et finaliste à deux reprises au tournoi, avec qui il a une ressemblance frappante. “Les gens font des choses folles là-bas, donc c’est juste ce que je fais pour être drôle”, dit-il.

Comme Edmonson, Conlogue estime que la plupart des gens dans la foule ne sont pas là pour le golf – ni pour profiter d’un ou deux verres. «Les gens sont là pour boire toute la journée», dit-il.

Lorsque le jeu s’arrête, la fête se poursuit au Coors Light Birds Nest, un lieu de musique live de 50000 pieds carrés et l’afterparty officielle qui a lieu tous les soirs du mercredi au samedi. Ses titres phares couvrent des genres musicaux allant du country au punk rock en passant par le hip-hop.

Le 1er février 2019, Snoop Dogg a propulsé l’atmosphère de la fête du Nid d’oiseau à «un tout nouveau niveau», selon le site de nouvelles local AZCentral, quand il a amené des danseurs de pôles, des «blunts», et a travaillé la foule avec des succès emblématiques comme «Gin and Juice “et” Drop It Like It’s Hot “.

“C’est juste une atmosphère vraiment cool – des gens qui traînent, apprécient la musique et apprécient quelques boissons”, dit Conlogue.

Le 16e trou de TPC Scottsdale est le seul sur le circuit de la PGA qui est complètement entouré de tribunes. Crédit: WM Phoenix Open / Facebook.com

Parmi toutes les fêtes, certains trouvent encore le temps d’utiliser l’événement pour leurs intérêts commerciaux. Patrick Shaughnessy, un vétéran de l’industrie financière âgé de 67 ans, participe à l’événement depuis plus de 20 ans. Grâce à son travail, il accède à l’une des «Skybox» d’entreprise qui surplombent le 16e trou.

Pour 53 000 $, le forfait d’entreprise comprend 34 billets Skybox par jour, et des avantages tels que la nourriture gratuite (petit-déjeuner, déjeuner et buffet l’après-midi) et un bar «ouvert». Alors que l’admission générale coûte entre 45 $ et 60 $ selon le jour, Shaughnessy dit que les 1 500 $ par personne pour la Skybox sont un investissement judicieux et le décrit comme le «meilleur outil de développement commercial de tous les temps».

Le tournoi propose des packages similaires, un peu moins chers sur les 17e et 18e trous, mais c’est le 16 qui détient le plus gros pull. «Mes clients ont toujours voulu y aller, j’ai donc dû m’occuper d’eux», explique Shaughnessy. “Et puis ils ont voulu amener leurs amis – des perspectives dans mon monde. J’ai donc reçu de très nombreuses présentations de personnes de partout au pays qui viennent ici pour cette chose. “

Shaughnessy appelle le 16e trou «la maison des fous» et dit que vendredi et samedi lors de l’événement sont «juste de la folie». Mais quand il y a des affaires potentielles à faire, tout comme les golfeurs, “vous devez être sur votre jeu”, dit-il. «J’ai tendance à me ralentir parce que je sais que c’est un marathon, pas un sprint.»

Peut-être que la plus subtile des bizarreries du tournoi est son sponsor principal, Waste Management. Au lieu des compagnies d’assurance requises, des banques d’investissement, des réseaux de téléphonie cellulaire ou des constructeurs automobiles de luxe qui ont tendance à s’aligner sur les événements sportifs d’élite, le Phoenix Open a été soutenu par une entreprise spécialisée dans l’élimination et le recyclage des déchets au cours de la dernière décennie.

D’une certaine manière, cela vient boucler la boucle. «Lorsque vous mettez 160 à 170 000 personnes sur une propriété et que vous devez ouvrir le lendemain et jouer au golf, cette propriété ressemble aux restes de Woodstock», explique Shaughnessy. “L’endroit est un gâchis.”

Pendant que les spectateurs se perdent, Waste Management nettoie le gâchis. Shaughnessy pense que c’est un ajustement parfait. “Je vous le dis”, dit-il, “ils n’auraient pas pu trouver un meilleur sponsor.”