Baby Steps, Boom Times et Tiger: le golf professionnel en Chine fête ses 25 ans


Hong Kong (AFP) – Il y a vingt-cinq ans, le golf professionnel en tournoi a fait ses premiers pas en Chine et, malgré quelques trébuchements, a ouvert la voie à l’établissement du sport dans un pays où il était autrefois interdit comme “poursuite bourgeoise pour les millionnaires” .

Une alliance improbable entre la China Golf Association et un constructeur automobile suédois qui a un œil sur un marché émergent a entraîné une trempe des orteils dans les eaux orientales en avril 1995 pour le premier Volvo China Open.

Le premier golfeur professionnel chinois, Zhang Lianwei, qui avait renoncé à son statut d’amateur quelques mois auparavant, a terminé troisième derrière Raul Fretes du Paraguay dans un domaine qui comprenait le champion des États-Unis en 1988, Sandy Lyle.

Davis Love III et Fred Couples lèvent la Coupe du monde de golf pour les États-Unis en 1995 au complexe de Mission Hills en Chine. “data-reactid =” 35 “> Plus tard cette année-là, des millions de personnes à travers le monde se sont connectées pour voir Davis Love III et Fred Couples lever la Coupe du monde de golf des États-Unis en 1995 dans le complexe chinois de Mission Hills.

Zhang et un autre nouveau pro, Cheng Jun, ont représenté la Chine et terminé un monstre à 45 tirs à la dérive, 27e sur 32 pays.

Mais cela importait peu. La Chine était sur la carte du golf et elle y est restée depuis, attirant les plus grandes stars du jeu et des pots de plusieurs millions de dollars, et nourrissant une poignée de joueurs de classe mondiale.

Zhang avait déjà 30 ans en 1995, mais ces jours-ci, les golfeurs chinois commencent jeunes, balançant parfois des clubs de la taille d’un bambin dès qu’ils peuvent marcher.

Guan Tianlang est devenu le plus jeune joueur à avoir réussi la coupe des Masters américains en tant qu’amateur de 14 ans en 2013.

“C’est une époque différente et un environnement différent pour ces enfants qui arrivent maintenant. J’ai commencé à jouer au golf à l’âge de 20 ans”, a expliqué Zhang à l’AFP.

Le premier parcours de la Chine n’avait ouvert que 12 mois avant que Zhang ne commence à jouer, lorsque l’interdiction de golf de Mao Zedong a été levée. Aujourd’hui, le pays en compte plus de 500.

Zhang a remporté l’Open amateur de Chine à trois reprises, mais ses ambitions professionnelles ont rencontré un grand mur de bureaucratie.

“J’ai dû attendre très longtemps pour devenir professionnel à cause des procédures avec la China Golf Association et le gouvernement”, a déclaré Zhang, le seul joueur à avoir participé à tous les Volvo China Open.

Cela valait la peine d’attendre le pionnier Zhang, qui est devenu le premier joueur chinois à remporter un tournoi de l’European Tour en 2003, et le premier de son pays à jouer le US Masters en 2004.

– Les sponsors se précipitent –

La croissance économique rapide, quant à elle, attirait des sponsors désireux de pousser les marques dans un pays où, malgré les meilleurs efforts de Mao, le golf était en grande partie un jeu pour l’élite des affaires.

BMW a déplacé son phare asiatique Open de Taïwan à Shanghai en 2004 et l’année suivante, l’European Tour a co-sanctionné le Volvo China Open.

Tiger Woods a attiré d’énormes galeries sur une nouvelle invitation de 5 millions de dollars, les HSBC Champions à Shanghai. “data-reactid =” 48 “> Toujours en 2005, Tiger Woods a attiré d’énormes galeries sur une nouvelle invitation de 5 millions de dollars, les HSBC Champions à Shanghai.

Justin Rose et l’année dernière, numéro un mondial Rory McIlroy. “data-reactid =” 49 “> En 2009, il a été élevé au rang de championnat du monde de golf et son palmarès comprend certains des grands noms du jeu – Phil Mickelson, Dustin Johnson, Justin Rose et l’an dernier, le numéro un mondial Rory McIlroy .

Les champions WGC-HSBC portent désormais le plus grand prix de tous les tournois en dehors des majors à 10,25 millions de dollars.

D’autres événements de mégabucks ont suivi, notamment le BMW Masters de 7 millions de dollars à Shanghai, tandis que la réadmission du golf aux Jeux olympiques a vu le CGA conclure des partenariats avec l’European Tour et l’US PGA Tour pour donner aux golfeurs chinois un itinéraire vers les meilleurs niveaux du jeu.

– ‘Pas un lundi habituel’ –

Tout cela a aidé à développer des joueurs tels que le vainqueur de l’ordre du mérite de la PGA Tour China Series 2014, Li Haotong, qui est devenu troisième au Open Championship 2017 à Royal Birkdale derrière Jordan Spieth.

Mais le boom a également engendré de nombreux événements d’exposition voyants – y compris le “Duel au lac Jinsha” presque farfelu entre Woods et Rory McIlroy à Zhengzhou en 2012, qui a été conçu pour promouvoir les maisons de luxe.

Alors que des invités d’élite sont arrivés en hélicoptère, en Ferrari ou en Rolls-Royce, une foule de spectateurs moins aisés a envahi le practice pour voler des balles comme souvenirs.

Le chaos s’est ensuivi alors que des milliers de personnes ont percé les cordes et ont envahi le parcours pour prendre des photos rapprochées, certaines étant attaquées au rugby par la police.

Un Woods aux yeux écarquillés a fait remarquer que ce n’était “pas un lundi habituel”. McIlroy était également diplomate: “Je ne dirais pas que c’était fou là-bas. Le mot que j’utiliserais est” enthousiaste “.”

Le Parti communiste au pouvoir a de nouveau sévi contre le golf en 2015, interdisant à ses 88 millions de membres d’accepter des adhésions à des clubs et fermant plus de 100 parcours construits illégalement dans le cadre d’une campagne anti-corruption.

Plus tard, il a inversé le cours en donnant le coup de pouce au sport, affirmant que les membres du Parti étaient libres de jouer en leur temps et aussi longtemps qu’ils payaient leur chemin.

Le Volvo China Open de cette année, qui aurait dû avoir lieu le week-end dernier, a été perdu face à la pandémie de coronavirus mettant fin à une série ininterrompue depuis 1995. Qui sait ce que les 25 prochaines années nous réservent?