À la recherche de sites pour stocker les eaux pluviales, le comté de Harris améliore ses terrains de golf


Le huitième trou du Raveneaux Country Club est de 147 mètres, accessible avec un fer à repasser tant que les golfeurs évitent le danger de l’eau à gauche du green.

Le par 3, comme le reste du parcours, est également profondément enfoui dans la plaine inondable centenaire. Cypress Creek, qui forme les limites sud et ouest du club, a sauté sur ses berges et a inondé le cours lors des tempêtes du Memorial Day et du Tax Day. Quatre pieds d’eau ont rempli le pavillon pendant l’ouragan Harvey; il n’a pas complètement abandonné le cours pendant deux semaines.

Le propriétaire frustré du club la semaine dernière a vendu le site de 27 acres contenant le club-house, les courts de tennis et la piscine pour 11,5 millions de dollars au district de contrôle des inondations du comté de Harris, qui prévoit de raser les bâtiments. Le comté prévoit éventuellement d’acquérir les 206 acres restants du club et du parcours et d’utiliser le site pour des bassins de détention massifs.

La transaction initiale est emblématique de l’approche tout-en-haut du comté en matière de contrôle des inondations. Alors que les ingénieurs cherchent des endroits pour stocker les eaux pluviales, en particulier dans les zones fortement développées, le district de contrôle des inondations se tourne de plus en plus vers les terrains de golf.

“Plus de 600 maisons ont été inondées dans les environs du Raveneaux Country Club lors de nos récentes inondations, de 2015 à 2019”, a déclaré Matt Zeve, directeur adjoint du district de contrôle des inondations. “Il y a un grand besoin de volume de rétention des eaux pluviales dans le bassin versant de Cypress Creek.”

Avec un afflux de capitaux des électeurs obligataires de 2,5 milliards de dollars approuvés en 2018, le district de contrôle des inondations a plus d’argent pour l’acquisition de terres qu’à n’importe quel moment de son histoire et les terrains de golf sont souvent des sites idéaux pour des projets de détention, a déclaré Zeve. Ils sont souvent situés à côté de quartiers bayous, proches de ceux qui ont besoin de protection et sont déjà débarrassés des arbres. Ils ont également un seul propriétaire, ce qui permet une acquisition plus rapide que l’approche par morceaux typique du comté pour acheter des propriétés sujettes aux inondations.

Une analyse chronique de la carte interactive des plaines inondables du comté a trouvé plus de 30 parcours du comté de Harris au moins en partie à l’intérieur de la plaine inondable de 100 ans, des liens municipaux au club de golf privé de Houston, qui accueille un événement annuel de la PGA Tour.

La pression du comté de Harris pour une meilleure protection contre les inondations, rendue plus urgente après que Harvey a inondé plus de 200000 maisons en 2017, arrive à un moment où les Américains jouent moins de rondes de golf. Aux États-Unis, environ 10% des parcours ont fermé entre 2006 et 2018, selon la National Golf Foundation, une firme de recherche pour l’industrie.

Une surabondance bien sûr de construction dans les années 80 et 90 et une baisse de 30% des golfeurs depuis 2000 ont été les principales causes de fermetures de clubs. Le climat de Houston est une bénédiction et une malédiction pour les propriétaires de cours; les heures de départ sont disponibles toute l’année, bien que plusieurs clubs aient été soumis à des inondations répétées.

Le comté de Harris a décidé de ne pas reconstruire le parcours Bear Creek Golf World après qu’il ait été submergé par Harvey. La tempête a également inondé Kingwood Cove Golf Club pour la troisième fois en deux ans, convaincant les propriétaires de vendre la parcelle sur la rivière San Jacinto aux développeurs. La ville de Houston a fermé le parcours Brock Park, qui perdait de l’argent, après les inondations de 2016.

Rachats volontaires

Zeve a déclaré que plusieurs cours ont approché le comté pour vendre. Les négociations en cours sont secrètes jusqu’à ce qu’un accord soit conclu, a-t-il dit, tout en encourageant les propriétaires intéressés à appeler le district de contrôle des inondations. Le comté est ouvert à des accords où les cours peuvent rester ouverts tout en contribuant à réduire les inondations, a-t-il déclaré.

“Si un club de golf veut refaire son parcours … afin que lors d’un événement de tempête, ce parcours puisse temporairement stocker des eaux pluviales, et peut-être fournir des avantages de réduction des dommages causés par les inondations, nous sommes heureux de collaborer”, a déclaré Zeve.

Parfois, les experts des inondations et les résidents des quartiers vulnérables tentent de faire avancer le processus. Phil Bedient, professeur au groupe de réflexion sur les violentes tempêtes de l’Université Rice, a déclaré qu’une grande partie de Meyerland serait protégée si le Westwood Golf Club et le BraeBurn Country Club de Brays Bayou étaient utilisés pour stocker les eaux de crue. Il a proposé des partenariats dans lesquels les clubs acceptent d’accueillir des projets de détention et le comté s’engage à réparer les cours après les tempêtes. Il a déclaré que le comté devrait saisir les biens nécessaires, si nécessaire.

“Il vaut mieux nettoyer un terrain de golf que des milliers de maisons”, a déclaré Bedient.

Le directeur général de BraeBurn a refusé de commenter; son homologue de Westwood n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Zeve a déclaré qu’il recevait parfois des appels effrénés de propriétaires de cours qui soupçonnaient le comté de les forcer à vendre. Il leur assure que tous les rachats de cours sont volontaires.

Les anciens terrains de golf sont également des acquisitions intéressantes pour les développeurs, car ils sont souvent les seules parcelles ouvertes dans les quartiers densément peuplés. Le promoteur immobilier commercial MetroNational a acheté l’ancien Pine Crest Country Club à Spring Branch et, en 2017, a remis la propriété à un constructeur.

Le conseil municipal de Houston a approuvé à l’unanimité l’autorisation de 900 maisons sur le site, qui se trouve presque entièrement à l’intérieur de la plaine inondable de 100 ans. Plusieurs groupes civiques se sont opposés au projet et ont remis en question l’engagement des dirigeants de la ville à protéger les inondations. Quelques semaines plus tôt, les membres du conseil ont adopté des normes de construction plus strictes pour les plaines inondables.

Zeve a déclaré que le district de contrôle des inondations aurait aimé avoir la possibilité d’acheter le terrain Pine Crest pour un projet d’atténuation des inondations. Ed Browne, fondateur du groupe de défense des droits des résidents contre les inondations, a déclaré que Pine Crest était une occasion manquée. Il a déclaré que le groupe “soutenait sans réserve la conversion des terrains de golf en bassins de détention régionaux”.

Le comté a sauté sur l’occasion de creuser des étangs de détention sur l’ancien Inwood Forest Country Club à White Oak Bayou. La ville de Houston a acheté le site de 227 acres en 2011 pour construire deux bassins; le comté a rejoint le projet il y a trois ans pour en construire 10 supplémentaires. Le volume d’eau qui peut y être stocké dépasse celui de l’Astrodome. Dans le sud-est de Houston, la Clear Lake City Water Authority s’est associée à un organisme sans but lucratif pour convertir un ancien terrain de golf en un bassin de détention de 200 acres.

Tour final

L’accord du comté avec Raveneaux donne au club un an pour mettre fin à ses activités et vendre de l’équipement.

Un quatuor de retraités, tous des membres de longue date, ont déclaré lors d’un récent tour en semaine qu’ils doutaient qu’un bassin de rétention apporterait beaucoup d’avantages.

“Ils vont acheter ces grands immeubles coûteux, les démolir et creuser un trou dans le sol”, a expliqué Ben Mason au 14e fairway. “Il ne tiendra pas beaucoup d’eau.”

Bernie Hollenshead a déclaré que le district de contrôle des inondations devrait plutôt construire un troisième réservoir longuement débattu dans le nord-ouest du comté de Harris, pour compléter les barrages Addicks et Barker existants. Le quatuor a toutefois concédé qu’ils étaient partiaux en faveur du maintien de leurs heures de départ.

La honte de la vente des Raveneaux, a déclaré le vice-président du club, Lou Mills, est que le cours n’a jamais été aussi en forme. Les verts et les pièges à sable sont en parfait état, et le parcours semblait verdoyant un récent matin détrempé.

Il a toutefois admis que Cypress Creek constitue une menace constante. En marchant le long du deuxième trou, il a pointé du doigt une section de la voie navigable qui a gonflé lors d’une averse récente de trois quarts de pouce. Il a déclaré que les résidents du quartier de la forêt des champions au nord du club, où les maisons de tony dépassent 1,3 million de dollars, se méfient lorsque les prévisions incluent la pluie.

“Chaque fois qu’il y a un événement de pluie ici, ils paniquent tous”, a déclaré Mills. “La minute où vous obtenez des précipitations, cela devient une rivière qui fait rage.”

Le commissaire du comté de Harris, Jack Cagle, dont la circonscription 4 comprend Raveneaux, a déclaré qu’il sympathisait avec les résidents qui déplorent la perte de la communauté à la fermeture du club. Le majestueux clubhouse, sur le modèle d’un château français, a organisé des mariages, des fêtes de retraite et d’autres événements depuis la fin des années 1970.

La perspective de fournir une protection contre les inondations dont le site a tant besoin est cependant une occasion trop dorée de passer car les quartiers le long de Cypress Creek continuent de mal se porter dans les tempêtes, a-t-il déclaré. La maison de Cagle, à cinq kilomètres en aval de Raveneaux, a été inondée pendant Harvey.

Le commissaire encourage les sceptiques à considérer les bassins de rétention prévus non pas comme des trous disgracieux dans le sol, mais comme une opportunité de construire un parc ou d’autres équipements de loisirs qui ne sont utilisés que pour le stockage de l’eau pendant les tempêtes.

“Même si cela va bouleverser certains … il est temps pour nous de sortir de notre zone de confort et de faire des choses audacieuses qui vont réellement aider”, a-t-il déclaré. “Et nous pouvons les faire d’une manière qui la rendra belle.”

zach.despart@chron.com